Le Championnat d’Amérique du Sud U-20, qui s’est disputé en Uruguay en  janvier 2015, faisait office de Tournoi Préolympique pour la CONMEBOL. Cette compétition a marqué le point de départ des qualifications pour le Tournoi Olympique de Football Masculin, Rio de Janeiro 2016. Double championne olympique, l’Argentine est devenue la première nation à valider sa participation par cette voie, le Brésil étant automatiquement qualifié en qualité de pays organisateur.

La deuxième étape du processus qualificatif aura lieu en République tchèque, théâtre du Championnat d’Europe U-21 de l’UEFA entre le 17 et le 30 juin. Après deux écrémages ayant impliqué 52 sélections, sept équipes et le pays organisateur se disputeront les quatre billets mis en jeu lors de la compétition finale. Les grandes nations ont connu des fortunes diverses. Si l’Allemagne, l’Italie et l’Angleterre seront bien présentes au rendez-vous tchèque, l’Espagne et la France manqueront à l’appel. Les huit participants seront divisés en deux groupes de quatre, les sésames revenant aux demi-finalistes.

Il faudra ensuite se tourner vers la Papouasie-Nouvelle-Guinée, qui accueillera les Jeux du Pacifique. Du 4 au 17 juillet, 20 sélections U-23 se disputeront l’unique laissez-passer olympique réservé à la Confédération océanienne de football (OFC).

Les qualifications auront ensuite pour cadre les États-Unis, où sera disputé le Championnat préolympique de la Zone Amérique du Nord, centrale et Caraïbes (CONCACAF) du 1er au 13 octobre. Huit sélections, parmi lesquelles devrait sûrement figurer le Mexique, champion olympique en titre, brigueront les deux places et demie disponibles. Les deux billets directs pour le Brésil reviendront aux deux finalistes et l’équipe terminant troisième disputera un repêchage face à la Colombie, vice-championne d’Amérique du Sud U-20.

En Afrique, la compétition préliminaire aura lieu à des dates restant à déterminer. Le Championnat U-23 de la CAF se jouera au Sénégal. Les huit participants en découdront pour décrocher l’un des trois sésames olympiques. Les derniers qualifiés pour le Tournoi Olympique de Football Masculin seront connus au début de l’année 2016. Le Qatar accueillera le Championnat U-23 de l’AFC du 16 au 30 janvier. Seize des 43 sélections ayant pris part à la phase préliminaire convoiteront les trois places prévues pour la confédération asiatique.

Au bout du compte, 16 sélections seront en lice pour décrocher les trois médailles olympiques à Rio de Janeiro. Rappelons que cette compétition est réservée aux équipes U-23, chaque nation ayant le droit de compter trois joueurs plus âgés dans son effectif.