Les qualifications pour Russie 2018 se poursuivent dans la CONCACAF avec l'entrée en lice du Salvador, du Canada et de Cuba, qui ont tous participé au moins une fois à la Coupe du Monde de la FIFA™. Pour les petites nations qui ont passé l'obstacle du premier tour, la barre prend de la hauteur.

L'affiche
Saint-Kitts-et-Nevis - Salvador, Warner Park, Basseterre
Le Salvador démarre ces qualifications bien décidé à renouer avec son glorieux passé des années 1970 et 1982, où il avait atteint la phase finale de la Coupe du Monde. La sélection d'Amérique centrale est aujourd'hui dirigée par Albert Roca, avec comme la jeunesse comme atout principal. Récemment en amical, les Cuscatlecos ont concédé une défaite somme toute honorable (2:0) devant l'Argentine de Lionel Messi. En face, les Saint-Kitts-et-Nevis auront comme référence plusieurs performances très abouties ces derniers temps. Avec comme capitaine le vétéran de MLS Atiba Harris, les Christophiens pratiquent un football rapide et offensif. "Le Salvador est un gros morceau, mais nous aussi", affirme non sans humour Harris, buteur au tour précédent, où son équipe a éliminé les Turks-et-Caicos sur le score cumulé de 12 à 4. "Il y a beaucoup de similarités entre le football d'Amérique centrale et celui des Caraïbes."

Les autres rencontres
Cuba se rend à Willemstad pour défier une équipe du Curacao entraînée par l'ancien buteur des Pays-Bas et de Barcelone, Patrick Kluivert. Dans le cadre de leur préparation, les Cubains ont affronté le New York Cosmos à La Havane. La formation de NASL -deuxième échelon du football de clubs aux États-Unis- l'a emporté 4:1, ce qui laisse penser que le capitaine Yeniel Marquez et ses coéquipiers sont prenables. Cuba en est à sa cinquième tentative de qualification pour la Coupe du Monde.

Antigua-et-Barbuda s'apprête à disputer les deux manches de sa confrontation avec Sainte-Lucie devant son public. Les Benna Boys avaient créé la sensation dans les qualifications pour Brésil 2014 en éliminant Haïti. Sous la houlette de leur nouvel entraîneur Piotr Nowak, ancien capitaine de l'équipe de Pologne et légende de la MLS sous le maillot du Chicago Fire, les Antiguayens espèrent poursuivre sur leur dynamique positive.

Saint-Vincent et les Grenadines affrontera le Guyana tandis qu'Aruba, invitée à en découdre avec une équipe de la Barbade réputée pour son jeu physique mais en difficulté au tour précédent contre les Iles Vierges Américaines, essaiera de neutraliser le très influent capitaine barbadien Emmerson Boyce, pensionnaire de Wigan Athletic en Angleterre.

Au premier tour, le Belize a beaucoup souffert pour venir à bout des Iles Caïmans, mais ne reste pas moins favori à la veille de sa confrontation avec la République dominicaine, surtout après avoir enregistré le retour de son joueur-phare, Deon McCaulay.

Le Canada entre dans la ronde avec un test qui ressemble au piège parfait face à la Dominique. Les Canucks sont désormais composés exclusivement de joueurs professionnels, soit tout le contraire des insulaires, footballeurs à mi-temps mais courageux à plein temps sur le rectangle vert.

Le Guatemala reçoit les Bermudes, victorieuses des Bahamas au premier tour, tandis que la Grenade se déplacera au Porto Rico. Cette journée avait commencé le 7 juin par la victoire étriquée (1:0) du Nicaragua sur le Suriname, à Managua.

Le joueur à suivre
Au premier tour, le Belize avait souffert pour venir à bout des Iles Caïmans. La principale raison était l'absence de l'attaquant star bélizien Deon McCaulay, auteur de 11 buts dans les qualifications pour Brésil 2014, ce qui est mieux que Cristiano Ronaldo, Lionel Messi ou encore Luis Suarez. "Sur cinq ballons dans la surface, il en met au moins deux au fond. C'est une certitude", affirme Elroy Kuylen au sujet de son coéquipier. Kuylen avait quant à lui inscrit le seul but du Belize, d'un superbe coup franc, au tour précédent.

Le saviez-vous ?
Atiba Harris, capitaine des Saint-Kitts-et-Nevis et meilleur joueur de l'histoire du pays, a le football dans le sang. Son cousin germain n'est autre que l'international anglais Micah Richards. Le défenseur de la Fiorentina a même joué au foot avec Harris, quand il était petit, lors d'une visite familiale à Saint-Kitts.

La stat
17 -
 C'est le nombre de joueurs de l'Antigua Barracuda FC qui ont joué en équipe nationale d'Antigua-et-Barbuda lors des qualifications pour Brésil 2014. Ce nombre est tombé à zéro après la dissolution du club, qui évoluait dans une division inférieure du championnat des États-Unis, mais avait perdu tous les matches de sa saison.

Entendu…
"Il n'est jamais facile de jouer contre les petites nations caribéennes. On ne sait jamais à quoi s'attendre mais ce que l'on sait par contre, c'est qu'il ne faut jamais les sous-estimer. Il faut faire la différence très tôt et ne pas les laisser revenir. C'est notre état d'esprit" - Le milieu de terrain canadien Patrice Bernier, originaire d'Haïti, à propos de la confrontation des Canucks avec la Dominique

Deuxième tour (matches aller) des qualifications de la CONCACAF pour Russie 2018
7 juin
Nicaragua 1:0 Suriname
10 juin
Saint-Vincent et les Grenadines - Guyana
Antigua-et-Barbuda - Sainte-Lucie
Curacao - Cuba
Aruba - Barbade
11 juin
République dominicaine - Belize
Dominique - Canada
Saint-Kitts-et-Nevis - Salvador
12 juin
Guatemala - Bermudes
Porto Rico - Grenade

* Les matches retour auront lieu du 14 au 16 juin