Partout dans le monde, les amateurs de football saoudien se préparent pour le début de la saison 2009/10, au cours de laquelle le tenant du titre Al Ittihad (Djeddah) peut s'attendre à une rude concurrence.

Parmi les candidats, nous distinguerons le trio de clubs basés dans la capitale - Al Nasr, Al Shabab et Al Hilal -, qui ne seraient pas contre l'idée de ramener le trophée à Riyad. Le dernier cité ne sera pas le moins motivé puisqu'Al Ittihad lui avait soufflé le titre lors de la dernière journée la saison 2008/09. À Djeddah, le grand rival du champion, Al Ahli, fera tout pour détrôner l'équipe dirigée par Gabriel Calderon.

FIFA.com dresse une revue d'effectif des principaux candidats avant une course au titre qui s'annonce passionnante.

Le champion
Après avoir mené ses protégés au titre la saison dernière, l'expérimenté Argentin Gabriel Calderon vise la passe de deux. À cet effet, Ittihad ne s'est pas reposé sur ses lauriers et a renforcé son effectif avec notamment le Tunisien Amine Chermiti, prêté par le Hertha Berlin, et l'Argentin Luciano Leguizamon, en provenance d'Arsenal de Sarandi. Ce tandem viendra ajouter du mordant à une ligne offensive où l'on trouve déjà l'excellent Marocain Hicham Aboucherouane, auteur du but de la victoire lors du match décisif contre Al Hilal en avril dernier.

Dans le cadre de sa préparation, Al Ittihad a effectué un stage en Espagne, au cours duquel il a affronté le Real Madrid et les Équatoriens de la Liga de Quito lors de la Coupe de la Paix du mois de juillet.

Les prétendants
Pour Al Ittihad, la plus grande menace viendra peut-être d'Al Hilal, qu'il avait détrôné la saison passée. Dans son opération reconquête, le club de Riyad a confié les rênes au Belge Éric Gerets, deuxième de la Ligue 1 avec Marseille lors de l'exercice précédent. Les dirigeants ont également signé le défenseur Lee Young-Pyo, issu du Borussia Dortmund, et enregistré le retour du Brésilien Thiago Neves, prêté à Fluminense. Le club de la capitale, qui a engagé l'attaquant d'Al Wehda Issa El Mehiani, peut aussi se réjouir d'avoir conservé son ailier suédois Christian Wilhelmsson et son milieu roumain Mirel Radoi.

Les observateurs s'attendent en outre à un bon parcours d'un autre grand club de la capitale, Al Shabab, abonné aux premières places ces dernières années et vainqueur des deux dernières Coupes des champions saoudiennes. En juillet 2009, le club s'est attaché les services de l'entraîneur portugais Jaime Pacheco et a consolidé son effectif avec trois recrues : l'Angolais Flavio Amado (ex Al Ahly, Égypte), le meneur libyen Tarek Al Tayeb (ex Al Hilal) et le milieu de terrain australien Adam Griffiths. Al Shabab peut également compter sur un solide groupe de joueurs saoudiens, qui constitue l'ossature de l'équipe.

Les outsiders
Certes, Al Nasr n'a pas gagné le championnat depuis l'édition 1994/95, mais sa façon de préparer la saison en dit long sur ses ambitions. C'est l'Uruguayen Jorge Da Silva qui dirigera une équipe où figurent deux renforts de poids : l'Argentin Victor Figueroa, impressionnant lors du stage de pré-saison à Barcelone, et l'ailier sud-coréen Lee Chun-Soo, acheté aux Chunnam Dragons. À l'échelle nationale, Al Nasr a notamment signé Hussein Abdel-Ghani, membre expérimenté des Fils du Désert, ainsi que l'attaquant d'Al Qadsiya Mohammed Al Sahlawi.

Les joueurs à suivre
La saison dernière avait vu éclore de nombreux joueurs qui devraient de nouveau briller lors de cette nouvelle édition, même si les recrues venues de l'étranger seront bien déterminées à apposer leur marque sur le championnat. En tout cas, Al Ittihad attend beaucoup de son attaquant Hicham Aboucherouane, héroïque la saison passée, au terme de laquelle il avait terminé meilleur buteur avec l'artilleur d'Al Shabab Nasser Al Shamrani.

Les supporters de Hilal espèrent par ailleurs que leur attaquant Yasser Al Qahtani retrouvera le niveau qui lui avait permis d'être désigné Footballeur asiatique de l'année il y a deux ans. De même, l'attaquant Mohammed Al Sahlawi aura à cœur de montrer ses qualités avec Al Nasr, qui attend aussi de grandes choses de son Sud-Coréen Lee Chun-Soo.

Votre opinion ?
Les clubs de la capitale Al Hilal, Al Shabab et Al Nasr vont-ils arracher le titre à Ittihad ou les hommes de Gabriel Calderon seront-ils capables de conserver leur bien ? Cliquez sur "Votre opinion ?" ci-dessous pour nous faire partager vos impressions.