Trois billets à distribuer en Asie
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Après une pause de trois mois, les qualifications asiatiques pour le Tournoi Olympique de Football Masculin, Londres 2012 reprennent mercredi 21 septembre. Douze équipes seront sur la ligne de départ de ce troisième et dernier tour du tournoi préliminaire continental.

Comme il y a quatre ans, les équipes qui termineront premières dans chacun des trois groupes seront automatiquement qualifiées pour le Tournoi Olympique. Les trois sélections qui se classeront deuxièmes disputeront des play-offs, dont le vainqueur rencontrera le quatrième de la zone Afrique, avec à la clé un billet pour Londres 2012.

L'enjeu est donc de taille pour les 12 nations engagées, à commencer par la République de Corée, qui fera son entrée en matière contre Oman avec comme objectif de décrocher une neuvième participation aux Jeux Olympiques. Le Japon, médaillé de bronze à Mexique 1968, ne devrait pas éprouver beaucoup de difficultés face à la Malaisie. Demi-finaliste à Athènes 2004, l'Irak n'aura pas la tâche facile face à l'Ouzbékistan. L'Australie, de son côté, accueillera les Emirats Arabes Unis. FIFA.com analyse le programme de la journée.

L'affiche
République de Corée - Oman
Depuis plusieurs années, la République de Corée exerce une suprématie sur le football asiatique. L'équipe dirigée par Hong Myung-Bo partira donc largement favorite face à Oman dans le Groupe A. L'historique des confrontations entre les deux pays est largement en faveur des Coréens, qui avaient battu Oman 5:2 dans les Jeux Asiatiques 2002, avant de s'imposer une nouvelle fois 3:1 en amical, en juin dernier. Malgré l'absence de ses stars européennes comme l'attaquant de Sunderland Ji Dong-Won ou le milieu de terrain de Wolfsburg Koo Ja-Cheol, la République de Corée aura toujours de beaux atouts à faire valoir avec le meneur de jeu du Gyeongnam FC, Yoon Bitgaram, particulièrement en forme. La défense sera quant à elle commandée par l'excellent Hong Jeong-Ho, qui évolue à Jeju United.

Oman, pour sa part, a montré par le passé qu'il était capable de créer la surprise. Au tour précédent, la sélection omanaise a écarté de son chemin la RP Chine, hôte de l'épreuve en 2008, sur le score cumulé de 4:1, grâce notamment à un triplé de l'attaquant vedette de l'équipe, Hussain Al Hadhri. En août dernier, Oman s'est même adjugé la Coupe du Golfe U-23, préparant ainsi de la meilleure façon son rendez-vous avec la République de Corée.

Les autres rencontres
L'autre duel du Groupe A mettra aux prises l'Arabie Saoudite et le Qatar, qui visera une troisième participation au Tournoi Olympique Masculin. Sous la houlette du Brésilien Paulo Autuori, récemment nommé à la tête de l'équipe nationale, les Qataris ont effectué un stage de deux semaines ponctué de plusieurs matches amicaux, dont un contre l'Irak, qui s'est soldé par une défaite 2:1. En dépit de ce résultat, Autuori s'est dit confiant en les possibilités et la forme de son équipe avant d'affronter l'Arabie Saoudite au Stade international du Roi Fahd de Riyad.

Dans le Groupe B, l'Irak s'apprête à en découdre avec l'Ouzbékistan à Tachkent. La formation d'Asie centrale comptera une nouvelle fois sur son attaquant prodige Amjad Radhi, auteur des deux buts qui ont permis à son pays d'éliminer l'Iran, en score cumulé 2:1, au tour précédent. Les Ouzbeks, de leur côté, auront à cœur de débuter le mieux possible dans leur course à une première participation aux Jeux Olympiques. Dans l'autre match de la poule, l'Australie entraînée par Aurelio Vidmar accueillera les Emirats Arabes Unis, dont le capitaine n'est autre que l'ancien Meilleur Jeune Joueur de l'AFC, Ahmed Khalil.

Dans le Groupe C, le Japon n'aura d'autre ambition que de prendre les trois points face à une Malaisie qui doit sa place dans cette phase finale à une victoire 2:1 en cumulé sur le Liban. Dans l'autre rencontre de la poule, Bahreïn aura fort à faire contre la Syrie, qui disputera son match "à domicile" en Jordanie, à Amman. Au tour précédent, la sélection syrienne avait montré l'étendue de ses qualités en écartant facilement le Turkménistan 6:2 sur l'ensemble des deux matches. Les Bahreinis, de leur côté, pourront compter sur quatre joueurs de l'équipe nationale seniors, parmi lesquels le défenseur Rashed Al Hooti. Ils voudront rapporter au moins un point de leur voyage dans la capitale jordanienne.

Le joueur à suivre
Jason Hoffman avait réussi l'exploit de marquer cinq buts à l'occasion de la victoire 7:0 de l'Australie sur le Yémen lors de la dernière sortie des Olyroos. Il tentera de continuer sur sa bonne forme contre les Emirats Arabes Unis.

La stat
7.
L'Australie et la République de Corée ont la possibilité de se qualifier pour leur septième Tournoi Olympique de Football Masculin consécutif.

Entendu…
"La Syrie est une bonne équipe, avec des joueurs talentueux. Ça ne va pas être facile pour nous. Nous allons devoir prendre le jeu à notre compte et ne rien lâcher. Il est très important de réussir son premier match dans ce genre d'épreuve." - Salman Shareeda, sélectionneur de Bahreïn

Programme de la première journée :
21 septembre
Groupe A : République de Corée - Oman, Arabie Saoudite - Qatar
Groupe B : Ouzbékistan - Irak, Australie - Emirats Arabes Unis
Groupe C : Syrie - Bahreïn, Japon - Malaisie