Les huit équipes présentes au Maroc dans le cadre de la phase finale de la Coupe d'Afrique des Nations U-17 de la CAF jouent gros. En dehors du sacre, les concurrents tenteront de décrocher une place en demi-finales, synonyme de qualification pour la Coupe du Monde U-17 de la FIFA qui se déroulera en fin d'année aux Émirats Arabes Unis.

La 10ème édition de la CAN U-17 démarre ce 13 avril et prendra fin le 27 avril. Les 67 000 spectateurs potentiels du Stade Mohamed V de Casablanca pourront encourager le Maroc, la Tunisie, le Gabon et le Botswana, versés dans le Groupe A. Les rencontres du Groupe B comprenant le Nigeria, le Ghana, la Côte d'Ivoire et le Congo, se dérouleront au Stade de Marrakech, 45 000 places, qui hébergera en outre une demi-finale, le match pour la troisième place et la finale.

FIFA.com se penche sur cet événement.

Les grands d'Afrique en quête de rachat
Le Ghana et le Nigeria, non contents de dominer les débats africains chez les U-17, totalisent à eux deux cinq couronnes mondiales et cinq titres de vice-champions. Pourtant, les derniers résultats de ces poids lourds ouest-africains sont loin d'être à la hauteur de leurs palmarès, car ils n'ont pris part à aucune des deux dernières éditions de la CAN. Plus chanceux, le Nigeria a toutefois participé à la Coupe du Monde 2009 en tant que pays hôte.

Cette année, les deux rivaux auront fort à faire sur la scène continentale car, en plus de s'affronter dès la phase de poules, ils devront compter avec la présence du Congo et de la Côte d'Ivoire, respectivement troisième et quatrième de l'édition 2011 au Rwanda. En vue de la compétition, le sélectionneur des Black Starlets Paa Kwesi Fabin a convoqué un groupe de 23 joueurs évoluant dans le championnat ghanéen pour un stage en Italie. Avec une victoire 6:2 à face à la réserve de Novare, les résultats semblent concluants.

De leur côté, les Nigérians ont également des raisons de se montrer optimistes : rassemblés à l'Aspire Academy, au Qatar, ils ont signé un large succès contre les U-18 de l'académie (7:1) avant de battre Al Sadd, le club de l'Espagnol Raúl. Pour l'entraîneur Manu Garba, l'opposition face aux doubles champions d'Asie a été la plus aboutie depuis sa prise de fonction. "Nous nous sommes bien préparés pour le tournoi. L'objectif est clair : nous voulons disputer la Coupe du Monde de la FIFA U-17 en tant que champions d'Afrique", affirme-t-il.

Le Congo et la Côte d'Ivoire figuraient parmi les représentants africains à la dernière épreuve mondiale, et l'un comme l'autre avaient passé le premier tour avant de s"incliner respectivement face à l'Uruguay et la France en huitième de finale.

Rivalité nord-africaine
Le Maroc, débutant en CAN U-17, tout comme le Gabon, a fait appel à des joueurs qui alimentent les viviers des plus grands clubs européens à l'instar du gardien de but Anwar Bourmila, de l'Inter Milan, du défenseur Mohamed El Bouazzati, du Borussia Dortmund, ou encore de l'attaquant Zakaria El Azzouzi, de l'Ajax Amsterdam. Le principal obstacle sur la route des hôtes devrait être le voisin tunisien, qui a déjà joué la Coupe du Monde U-17 de la FIFA en 1993 et en 2007.

Pour atteindre la phase finale, la Tunisie a néanmoins dû remonter une défaite 3:0 concédée au match aller contre l'Éthiopie. Vainqueurs 5:1 au retour, les Nord-Africains ont ensuite éliminé le Burkina Faso, tenant du titre, grâce à un résultat cumulé de 4:2. Le Gabon a également connu quelques difficultés lors du tour préliminaire avec une défaite 4:1 contre l'Angola. Après avoir remis les pendules à l'heure (4:0), ils ont écarté le Bénin (3:2 en score cumulé) pour obtenir leur première participation à la CAN U-17.

Le Botswana, seul représentant du sud du continent, a dû batailler encore plus ferme que ses deux futurs adversaires : gratifiés d'un tour supplémentaire, les Zèbres sont venus à bout de leurs trois opposants - le Malawi, le Rwanda et l'Algérie - aux tirs au but. En lice pour la troisième fois, le Botswana tentera de décrocher une première victoire en CAN U-17 après avoir subi six revers consécutifs en autant de rencontres. "Nous pouvons battre n'importe quelle équipe et nous qualifier pour la Coupe du Monde aux Émirats Arabes Unis", annonce le milieu de terrain Kabelano Mooketsane, pensionnaire de la Gaborone Football Academy.

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