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Zone Europe : Groupe I

Iceland's striker Kolbeinn Sigthorsson (2nd L) vies for the ball with Croatia's midfielder Luka Modric (L), Croatia's midfielder Ivan Rakitic (R) and Croatia's defender Vedran Corluka (2nd R)
© AFP

Les Croates font figure de favoris dans le Groupe I avec quatre Coupes du Monde, soit une de plus que tous leurs futurs adversaires réunis. Comptant dans ses rangs des joueurs comme Luka Modric, Ivan Rakitic ou Mario Mandzukic, tous vainqueurs ces dernières années de la Ligue des champions de l'UEFA*, *la Croatie est la seule sélection de ce groupe à avoir été présente lors de la précédente édition de l'épreuve mondiale. Deux autres équipes de ce groupe étaient quant à elles passées à deux doigts du ticket brésilien. Le Kosovo dispute sa première campagne de qualification pour la Coupe du Monde après avoir été admis comme Association Membre de la FIFA en mai 2016.

Les équipes
Croatie
Islande
Ukraine
Turquie
Finlande
Kosovo

*Ce qu'il faut retenir
*
L'Islande est l'une des grandes surprises des dernières qualifications européennes. Sa deuxième place, derrière la Suisse, lui avait alors ouvert la porte des barrages où elle avait croisé le chemin de la Croatie. Après un nul vierge à domicile, les insulaires s'étaient inclinés 0:2 lors du match retour. Les deux buts signés Mandzukic et Darijo Srna avaient mis fin au rêve islandais. Lors de chacune de ces deux rencontres, un joueur de chaque équipe avait été exclu. Alors que Mandzukic avait vu rouge lors du match retour, Olafur Skulason l'avait précédé lors du match aller. Une sanction d'autant plus amère pour l'attaquant croate qu'elle avait ensuite été synonyme d'une suspension lors du match d'ouverture contre le Brésil lors de la dernière Coupe du Monde. Quant aux Islandais, ils ont capitalisé sur cette campagne réussie pour réaliser un superbe parcours jusqu'en quart de finale lors de l'UEFA EURO 2016.

C'était la troisième fois que ces deux équipes s'affrontaient lors de qualifications pour l'épreuve mondiale. Leurs chemins s'étaient ainsi déjà croisés à l'approche d'Allemagne 2006. La Croatie s'était alors imposée 4:0 sur la pelouse de Zagreb avant de confirmer à Reykjavik en l'emportant 3:1. L'Islande réussira-t-elle enfin à inverser la tendance ? 

Le saviez-vous ?
Habitués des barrages : Outre l'Islande, l'Ukraine s'était elle aussi qualifiée pour les barrages de Brésil 2014 et avait quasiment validé son billet après s'être imposée 2:0 lors du match aller contre la France. Mais les champions du monde de 1998 avaient ensuite réussi à renverser la vapeur sur la pelouse du Stade de France grâce au score sans appel de 3:0.

Petit pays, grandes ambitions : Comptant seulement 320 000* *habitants, l'Islande pourrait devenir le plus petit pays à se qualifier pour l'épreuve reine du ballon rond. 

*En terrain peu connu : *Avec la Croatie (4 participations), seules la Turquie (2) et l'Ukraine (1) ont déjà eu la chance de disputer une Coupe du Monde.

La stat
*3 - *Au cours des dernières années, la Finlande a terminé à deux reprises à la troisième place des qualifications pour une Coupe du Monde. Sur le chemin menant à l'Afrique du Sud, elle a tout d'abord dû céder la place à l'Allemagne et à la Russie avant de devoir s'avouer vaincue la fois suivante par l'Espagne et la France. La troisième place est également la meilleure performance réalisée par les équipes du Groupe I lors de Coupes du Monde de la FIFA™. En 1998, les Croates s'étaient qualifiés pour le dernier carré avant de s'incliner 1:2 face à la France. Dans la "petite finale", les Croates avaient eu raison des Pays-Bas (2:1). En 2002, la Turquie a quant à elle réussi à se hisser sur le podium en prenant l'ascendant sur les deux pays organisateurs, le Japon en huitième de finale, la République de Corée lors du match pour la troisième place.

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