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Zone Europe : Groupe D

Wales' Gareth Bale celebrates scoring
© AFP

Gareth Bale s'annonce comme l'un des grands animateurs du Groupe D des qualifications européennes pour la Coupe du Monde de la FIFA, Russie 2018™. L'attaquant gallois ne fait pas mystère de son ambition de mener son pays en phase finale de l'épreuve mondiale pour la première fois depuis six décennies. *FIFA.com *s'est penché sur cette section, qui verra le Pays de Galles affronter la République d'Irlande dans un duel entre voisins.

Les deux équipes évolueront aux côtés de l'Autriche et de la Serbie, deux nations ambitieuses, mais aussi de la Moldavie et de la Géorgie, bien décidées à provoquer quelques surprises sur la route de la Russie.

Les équipes
Pays de Galles
Autriche
Serbie
République d'Irlande
Moldavie
Géorgie

*Ce qu'il faut retenir
*
Un insatiable buteur gallois rejoint un grand club européen pour une somme record et conduit son équipe à la qualification pour la Coupe du Monde. Le scénario est bien connu des supporters des Dragons, qui rêvent de voir l'histoire se répéter. En 1958, John Charles, l'attaquant de la Juventus, avait propulsé la sélection galloise en phase finale de l'édition suédoise. Celui que tout le pays considère comme son héritier espère mettre un terme au long exil gallois sur la scène mondiale. Toutefois, d'autres grands noms ont tenté de relever le défi par le passé, sans réussite : Mark Hughes, Ian Rush ou encore Ryan Giggs ont tour à tour échoué dans cet exercice périlleux. Le Pays de Galles peut toutefois se montrer confiant après son parcours remarquable jusqu'en demi-finale de l'UEFA EURO 2016. 

Bale, Aaron Ramsey et leurs coéquipiers devront surmonter quelques épreuves difficiles avant d'entrevoir la Russie. Le court déplacement en République d'Irlande s'annonce particulièrement périlleux. Les deux pays n'ont encore jamais eu l'occasion de se mesurer dans les préliminaires du rendez-vous mondial. Les Irlandais commencent eux aussi à trouver le temps long depuis leur dernière apparition en Coupe du Monde, qui remonte à 2002. Ils devront en tous cas se passer de Robbie Keane, meilleur buteur de l'histoire de la sélection, qui a annoncé sa retraite internationale. 

La Serbie et l'Autriche sont les nations les plus expérimentées au sein de ce Groupe D, avec 17 participations à elles deux. Néanmoins, seules quatre d'entre elles sont postérieures à 1990. La Géorgie et la Moldavie partagent quant à elles un passé commun. Les Jvarosnebi* *ont signé leur première victoire en préliminaires de la Coupe du Monde face aux Moldaves, en 1997. Ces derniers voudront poursuivre sur la lancée des qualifications pour Brésil 2014, au cours desquelles ils avaient obtenu trois succès soit plus du double de leur nombre total de victoires dans cette épreuve.

Le saviez-vous ?
*
La valeur n'attend pas le nombre des années : *Aaron Ramsey est le plus jeune capitaine de l'histoire du Pays de Galles. Le regretté Gary Speed lui avait confié le brassard en 2011, alors qu'il n'avait que 20 ans et 90 jours.

*Du nouveu : *Neuf affiches au programme sont inédites en qualifications pour la Coupe du Monde. Quatre d'entre elles - Autriche-Géorgie, Serbie-Moldavie, Serbie-Géorgie et République d'Irlande-Moldavie - n'ont jamais été disputées chez les seniors.  

*Assurer l'avenir : *Seules deux équipes - l'Union soviétique en 1979 et le Portugal en 1990 et 1994 - n'ont pas réussi à se qualifier pour la Coupe du Monde qui a suivi leur sacre en Coupe du Monde U-20 de la FIFA. La Serbie, sacrée en 2015, n'a aucune envie de devenir la troisième.

*La stat
20 - *
La République d'Irlande est l'une des trois nations, avec le Luxembourg et le Portugal, à avoir disputé tous les tournois préliminaires de la Coupe du Monde. Russie 2018 marquera sa 20ème apparition.

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